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Tuberculosis (TB)

La tuberculosis (TB) es una enfermedad grave causada por bacterias que se transmiten de una persona a otra a través del aire. Generalmente, la TB infecta los pulmones. Pero también puede afectar otras partes del cuerpo, comolos ganglios linfáticos, el cerebro, los riñones y la columna vertebral. La TB es una causa frecuente de muerte en todo el mundo. En esta hoja encontrará más información sobre la TB, cómo se trata y las formas de ayudar a prevenir el contagio.

Contorno de la cabeza y el pecho de una mujer con la cabeza girada hacia un lado. Puede verse el interior de la nariz, las vías respiratorias y los pulmones. Imagen de fondo de un hombre liberando gotas con gérmenes de TB al toser. La mujer inhala las pequeñas gotas con el virus que ingresan por la nariz a los pulmones.
TB germs spread through the air when someone with the active form of TB coughs or sneezes.

¿Cuáles son los factores de riesgo de la TB?

Todas las personas están en riesgo de contraer TB. Sin embargo, el riesgo es mayor si usted:

  • tiene un sistema inmunológico debilitado por medicamentoscomo esteroides o una enfermedad como infección por VIH;

  • tiene contacto cercano con persona que ha tenido TB activa sin tratamiento en los pulmones;

  • es adulto mayor;

  • vive o trabaja en una institución residencial, como un refugio, un hogar de ancianos o una prisión;

  • viaja o viajó a un país en donde la TB es común.

¿Cómo se transmite la TB?

Los gérmenes (bacterias) de la TB se liberan en el aire cuando una persona con la forma activa de TB de los pulmones tose o estornuda. La bacteria se propaga rápidamente, especialmente en lugares concurridos con poco flujo de aire. Mientras más tiempo respire estos gérmenes, habrá mayor posibilidades de que se infecte.

¿Cuáles son los síntomas de la TB?

Existen 2 tipos de tuberculosis: inactiva (también llamada infección por tuberculosis latente) y activa (también llamada enfermedad de tuberculosis).

Tuberculosis inactiva (infección por tuberculosis latente)

Si le han diagnosticado TB inactiva, eso significa que usted:

  • tiene una bacteria viva de TB en los pulmones, pero los gérmenes han sido sellados de manera similar a cuando una costra cubre una herida. Como resultado, no tiene síntomas ni se siente enfermo. La única forma de saber si tiene TB inactiva es haciéndose una prueba de TB;

  • no puede contagiar la infección a otras personas;

  • quizás necesite medicamentos para evitar que la infección se vuelva activa en el futuro.

Tuberculosis activa (enfermedad de tuberculosis)

Si le han diagnosticado TB activa, eso significa que usted:

  • tiene síntomas de TB como tos persistente, flema, cansancio (fatiga), fiebre, sudores nocturnos, inflamación en los ganglios, pérdida de peso u otros síntomas en la parte del cuerpo afectada. Es posible que se sienta muy enfermo;

  • puede contagiar a otras personas si su TB activa afecta los pulmones o la garganta;

  • debe tomar medicamentos para ayudar a curar la enfermedad. El tratamiento dura al menos 6 meses. A veces, la TB es difícil de curar.

¿Cómo se diagnostica la TB?

Se realizan varias pruebas para ayudar a determinar si tiene una infección por tuberculosis:

  • Prueba cutánea de derivado proteico purificado (PPD, por sus siglas en inglés).  Se coloca una solución de prueba justo debajo de la piel en el brazo. Esto se realiza para ver si se produce una reacción (como un bulto duro y enrojecido). Deberá regresar al consultorio en 2 o 3 días para que le controlen el brazo. Asegúrese de asistir a la cita. En esta visita, usted se enterará de los resultados de la prueba.

  • Análisis de sangre.Le extraerán una pequeña cantidad de sangre y la enviarán a un laboratorio para que la analicen. Su proveedor de atención médica puede indicarle si esta prueba se ofrece en su área.

  • Otras pruebas. Si usted tiene infección por tuberculosis, será necesario que se someta a otras pruebas, como una radiografía de tórax, para verificar si la infección está activa. Su proveedor también puede tomarle una muestra de la mucosidad que se genera al toser (esputo). El proveedor también puede realizar una biopsia de la glándula inflamada o de otra parte del cuerpo. Esa muestra se envía a un laboratorio para determinar si tiene la bacteria de la TB. Conocer el tipo de bacteria que está causando la enfermedad ayuda a su proveedor a elegir el medicamento correcto para tratar la enfermedad.

¿Qué significan los resultados de la prueba?

  • Un resultado negativo a menudo significa que su cuerpo no tiene la bacteria de la TB. A veces, la prueba puede ser negativa, incluso en alguien con infección por TB o TB activa.

  • Un resultado positivo indica que usted ha estado expuesto a los gérmenes que causan TB. Es posible que sea una infección inactiva o activa. Usted necesitará someterse a evaluaciones adicionales.

¿Cómo se trata la TB?

  • Los dos tipos de TB se tratan con medicamentos. Si tiene TB activa, le recetarán más medicamentos durante un período más largo.

  • Es posible que comience a sentirse mejor poco tiempo después de comenzar el tratamiento. Asegúrese de seguir tomando todo el medicamento que le recetaron. Esta es la única forma de curar la enfermedad. Si no toma todos los medicamentos, no se mejorará y puede continuar transmitiendo los gérmenes de la tuberculosis a otras personas.

  • A veces, la TB es resistente a los medicamentos. Esto significa que no responde a uno o más de los medicamentos habituales para la TB. La TB resistente es más difícil de curar. Requiere diferentes medicamentos y, generalmente, un tratamiento más largo.

¿Qué es el TOD?

Durante el tratamiento, es posible que le ofrezcan o exijan que participe en un programa llamado TOD (tratamiento de observación directa). En este programa, una enfermera o un profesional de atención médica supervisa su tratamiento. Este es un enfoque estándar para facilitar el manejo de medicamentos, controlar la presencia de efectos secundarios y garantizar que los medicamentos estén haciendo efecto.

Durante el tratamiento de la TB

  • Tome todos los medicamentos como le hayan indicado, incluso si comienza a sentirse mejor. Tomará el medicamento durante 6 meses o más. Cumplir este cronograma requiere paciencia, pero interrumpir el tratamiento de forma temprana podría provocar que sus síntomas regresen. También podría causar una TB resistente a los medicamentos.

  • Consulte con su proveedor de atención médica antes de tomar medicamentos de venta libre que no le hayan recetado. Estos medicamentos pueden interactuar con los medicamentos recetados.

  • Si está tomando anticonceptivos orales, es posible que necesite usar otro método anticonceptivo adicional. Algunos medicamentos para la TB pueden hacer que la píldora anticonceptiva sea menos eficaz.

  • Quizás deba limitar su actividad física para evitar la fatiga.  

  • Asista a sus citas médicas. Deberá controlarse con frecuencia para asegurarse de que su medicamento está funcionando y de que usted está mejorando.

Cómo pueden ayudar los familiares y amigos

La TB es una enfermedad grave cuya recuperación lleva mucho tiempo. Si un miembro de su familia o un amigo tiene TB, puede ayudar recordándole a su ser querido que:

  • tome los medicamentos para la TB todos los días a la misma hora (se recomienda tomarlos con agua, leche o jugo 30 minutos antes de las comidas o a la hora de acostarse);

  • asista a todas las visitas de control (puede ayudarlo al conducir u organizar para llevarlo);

  • descanse bastante;

  • lleve una alimentación saludable.

Cómo prevenir la transmisión de la TB

Si tiene TB activa de los pulmones o la garganta, usted debería hacer lo siguiente:

  • Indíqueles a sus familiares, amigos y personas con las que trabaja que deben hacerse un examen. La TB activa puede contagiarse a otras personas.

  • Evite el contacto cercano con otras personas hasta que su proveedor de atención médica le diga que puede hacerlo.

  • Lávese las manos a menudo, especialmente después de toser. Frótese las manos con agua y jabón durante al menos 15 a 30 segundos cada vez que se las lave.

  • Use un pañuelo desechable para cubrirse la boca cuando tosa. Si no tiene un pañuelito desechable, cúbrase la boca y la nariz con el ángulo interior del codo cuando tosa y no use la mano. Lávese las manos después de toser o estornudar.

  • Si se lo indicaron, use una mascarilla cuando salga en público o visite a su proveedor de atención médica.

  • Use una bolsa de plástico para desechar pañuelos viejos y otros suministros.

Cuándo llamar al proveedor de atención médica

Llame a su proveedor deatención médica de inmediato si nota cualquiera de los siguientes síntomas:

  • Fiebre de 100.4 °F (38 °C) o más, o según las indicaciones del proveedor

  • Aumento de la tos o tos con expulsión de sangre

  • Dolor en el pecho o falta de aire

  • Sudoración nocturna que empeora o se repite

  • Dificultad para respirar

También llame a su proveedor de atención médica si está tomando medicamentos para la TB y considera que está teniendo efectos secundarios. Estos pueden incluir erupción cutánea, coloración amarillenta en los ojos o problemas estomacales.

Revisor médico: Barry Zingman MD
Revisor médico: Marianne Fraser MSN RN
Revisor médico: Raymond Kent Turley BSN MSN RN
Última revisión: 6/1/2019
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